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Afrique du Sud : Décès d’Ahmed Kathrada, compagnon de cellule de Mandela dans la prison de Robben Island

Ahmed Kathrada alias « Oncle Kathy », vétéran de la lutte anti-apartheid et compagnon de lutte mais aussi de cellule de Nelson Mandela durant 26 ans, est décédé mardi à Johannesburg à l’âge de 87 ans, des suites d’une opération chirurgicale du cerveau, a annoncé Neeshan Balton, le directeur de la Fondation créée par le défunt.

«C’est une grande perte pour l’ANC, plus largement pour le mouvement de libération et pour l’Afrique du Sud. Kathy était une source d’inspiration pour des millions de gens à travers le monde.

Ancien député et conseiller du président Mandela pendant son seul mandat à la tête de l’Afrique du Sud (1994-1999), il faisait partie du premier cercle des dirigeants historiques du Congrès national africain (ANC). « Oncle Kathy », il s’était notamment illustré à la fin des années 1980 lors des négociations entre l’ANC et le régime blanc qui ont abouti au début des années 1990 à la chute de l’apartheid et aux premières élections libres du pays en 1994.

Né le 21 août 1929 dans une petite ville de ce qui était alors la province du Transvaal-Occidental, dans une famille d’immigrés indiens, il avait quitté l’école à 17 ans pour participer à la lutte contre les lois sur l’habitat séparé.

Ahmed Kathrada avait été arrêté en 1963 avec Nelson Mandela et une partie de l’état-major de l’ANC dans leur QG clandestin de Johannesburg et inculpé de sabotage. Condamné l’année suivante à la réclusion à perpétuité, il a rejoint le pénitencier de Robben Island et n’en est sorti que vingt-six ans plus tard.

Dans son autobiographie Un long chemin vers la liberté, Nelson Mandela évoque sa première rencontre à Robben Island avec ce jeune membre « impétueux » du Congrès sud-africain indien, qui représentait alors la communauté indienne. « Kathy était un type élancé, pas habitué au dur labeur physique », écrit-il en référence aux travaux forcés imposés aux détenus. « Madiba » se souvient que les gardiens raillaient ses difficultés à soulever une brouette pleine de pierres. Mais sitôt de retour dans sa cellule, Kathy redevenait l’enseignant et le fin politique qui s’est illustré à la fin des années 1980 lors des négociations entre l’ANC et le régime d’apartheid.

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